Am început documentarea pentru articolul anual despre Super Bowl şi, cu ocazia asta, am descoperit o grămadă de lucruri interesante, începând cu protestele jucătorilor de culoare şi reacţiile stupide ale lui Trump şi continuând cu scăderea numărului de oameni care urmăresc meciul.

Scăderea audienţei poate avea două explicaţii, una mai simplă, alta mai complexă. Explicaţia simplă ar fi că oamenii au început să urmărească tot mai mult pe internet. Totuşi, dacă adunăm cifrele de pe TV din 2017 cu cele de pe online (aproximativ 2,4 milioane de oameni sursa) rezultă că 113,7 milioane de americani au urmărit meciul în 2017, în scădere faţă de 2015 (114,4 milioane sursa).

Deci dacă chiar şi adunând cu online-ul avem mai puţini oameni care se uită la Super Bowl, care ar fi explicaţia complexă? 

Se pare că interesul general pentru fotbalul american a început să scadă, iar o cauză ar putea fi diferitele studii ce arată cât de expuşi sunt jucătorii la boli. Campania asta de bad PR pentru fotbalul american a apărut în urmă cu 3 ani, când s-a lansat Concussion – un film cu Will Smith, bazat pe fapte reale. În 2002, doctorul Bennet Omalu a descoperit un tipar în bolile neurologice pe care le aveau foşti jucători de fotbal american, boli dezvoltate în urma contuziilor repetate ca urmare a ciocnirilor specifice acestui sport. Chiar dacă au căşti şi protecţie la umeri, sportivii se lovesc de zeci, poate de sute de ori pe zi, ani la rând. La momentul respectiv medicul a avut tot felul de probleme, NFL i-a pus tot felul de beţe în roate, puteţi vedea toată povestea în film, e foarte interesant.

Anul trecut a apărut un nou studiu, făcut de un medic neuropatolog, care a analizat creierele a 202 foşti jucători decedaţi, dintre care 111 cu apariţii în NFL. Rezultatele sunt cât se poate de clare: 110 jucători cu C.T.E. (encefalopatie cronică traumatică). Mai multe detalii aici.

Of the 202 players, 111 of them played in the N.F.L. — and 110 of those were found to have chronic traumatic encephalopathy, or C.T.E., the degenerative disease believed to be caused by repeated blows to the head.

Ce mi se pare interesant e că abia în ultimii 3-5 ani s-a văzut această scădere a numărului de tineri care practică fotbalul american, deşi în 2002 a fost un scandal destul de mare şi se ştia încă de atunci că sunt probleme. Reacţiile din ultimii ani pot avea legătură cu filmul şi cu toată discuţia născută în jurul ei, sau cu soluţia dată de justiţia din SUA, care a decis ca NFL să plătească despăguburi de 1 miliard de dolari foştilor jucători care au diferite boli provocate de sport deoarece în cadrul federaţiei se ştia despre aceste probleme iar jucătorii n-au fost preveniţi privind riscurile la care se expun. Cert e că în acest moment încă se judecă modul în care se vor împărţi banii, însă câteva sute de jucători vor primi compensaţii.

Sunt state din SUA în care înscrierile în echipele de fotbal american la copii au scăzut cu cel puţin 10% în ultimii 5 ani ca urmare a tuturor studiilor apărute. În total 41 de state au scăderi în interesul pentru fotbalul american la nivel juvenil, ba chiar sunt unele licee în care s-a renunţat de tot la anumite grupe de vârstă.

În schimb, interesul pentru flag football (adică versiunea fără contact, în care e suficient să dai jos o panglică prinsă de şortul adversarului pentru a-i lua mingea – similar cu rugby-tag-ul) a crescut cu peste 66% în ultimii ani. 

Cu siguranţă n-o să dispară de tot fotbalul american, mai ales că tinerii cu posibilităţi materiale reduse vor opta mereu pentru sport pentru a urma o facultate, însă interesul urmează să scadă tot mai mult, mai ales că alte federaţii din SUA, precum MLS (Major League Soccer) investesc tot mai mult pentru a aduce tinerii către fotbalul “european”. Pe termen lung e posibil ca cel mai urmărit sport american să fie detronat de competitori şi totul pentru că un medic a studiat o problemă şi n-a vrut să se lase până când nu a făcut-o publică.